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회사연혁

Founders
DataMan
Patents

새로운 회사, 새로운 산업

Cognex Corporation은 MIT에서 인간 시각 인식을 강의하던 Robert J. Shillman 박사가 1981년에 설립했습니다. 그는 학계를 떠나서 평생 저축한 $100,000를 이 회사에 투자하기로 결심했습니다. 그는 MIT 대학원생 두 명, Marilyn Matz와 Bill Silver와 함께 이 사업을 시작하면서 이 두 명에게 자전거를 무상으로 지급하면서 여름 동안 MIT를 떠나 일을 돕도록 설득했습니다. Marilyn Matz와 Bill Silver는 이 여름 동안 시작한 일이 결국 평생의 직업이 되었으며 회사 공동 설립자로 참여하게 되었습니다. 이 세 명은 코그넥스를 시작하면서 인식 전문가("Cognition Experts")라는 어구에서 회사 이름을 만들었습니다.

최초의 비전 시스템

코그넥스는 최초의 비전 시스템인 DataMan을 1982년에 생산했습니다. DataMan은 세계 최초의 산업용 광학 문자 인식(OCR) 시스템으로 부품과 구성 요소에 직접 표시된 문자, 숫자, 기호에 대해 판독, 검사, 품질 확인 등을 수행할 수 있었습니다. 코그넥스의 제 1호 고객은 타자기 제조업체로, 각 자판이 정확한 장소에 위치하고 있는지 검사하기 위해 이 시스템을 구입했습니다.

코그넥스는 머신비전이라는 새로운 분야에서 위상을 확보하기 위해서 치열한 경쟁을 벌이게 될 새로운 시장에 초기에 진출한 기업들 중 한 곳이었습니다.  초기에 머신비전은 “로봇 혁신”의 일부로서 높은 기대감을 형성하였습니다.  사람들은 머신비전이 제조업 뿐만 아니라 수송, 가정 내 애플리케이션 등 다양한 분야를 혁신적으로 바꾸어 놓을 것으로 기대했습니다.  그러나 현실은 예상과 달리 그다지 쉽게 진행되지는 않았습니다.

초기의 난제들

코그넥스 비전을 이용하는 고객의 숫자가 증가하고 있었지만 회사의 비즈니스 모델에서 심각한 문제가 부각되었습니다.  초기에는 비전 애플리케이션을 구현하기 위해서는 컴퓨터 프로그래밍 관련 지식이 필수적이었고 사용자들은 상당한 지원을 요구하는 것이 보통이었습니다.

또한 공장 상태도 예측하기 어려웠습니다.  초기 시스템은 종종 조명, 반사, 그림자 등의 조건을 정확하게 제어할 수 있는 개발 연구실 밖의 환경에서 그다지 높은 신뢰도를 보장할 수 없었습니다.   공장 환경에서의 설치로 인한 신뢰성 부족과 비전에서 실제로 발생하는 오작동이 결합되어 수많은 비전 시스템 회사들은 고객 애플리케이션 지원을 위해서 너무 많은 시간을 소비해야 했습니다.  그 결과 코그넥스를 비롯해서 비전 사업에 뛰어든 다른 모든 비전 시스템 회사들이 손실을 기록했습니다.

1986년에 코그넥스는 시스템 신뢰도 문제를 해결할 수 있는 기술적인 혁신을 달성했습니다.   코그넥스의 공동 설립자인 Bill Silver가 그레이 스케일 이미지에서 패턴을 신속하고 정확하게 찾을 수 있는 Search라는 강력한 소프트웨어 도구를 개발한 것입니다. 이 소프트웨어를 통해서 사용자들은 비전 시스템에서 결과를 크게 향상시킬 수 있었습니다.

동시에 코그넥스에서는 회사의 생존과 지속적인 시장 리더십을 보장할 수 있는 새로운 사업 전략을 시작했습니다.

그 전략은 표준적인 머신비전 하드웨어 및 소프트웨어 제품을 주문자상표 방식(OEM)으로 판매해서 제조업체들이 머신비전을 공장의 생산 장비에 통합할 수 있도록 한 것입니다.  이들 OEM 제조업체들은 비전 애플리케이션을 프로그래밍 할 수 있는 엔지니어들을 통해서 최종 사용자에게 비전 시스템이 이미 장착된 장비를 제공했습니다.

이러한 뛰어난 기술과 새로운 사업 방향의 조합을 통해 코그넥스의 성공과 성장을 위한 성공적인 방식이 제공되었으며 다른 초기 비전 회사들은 곧 실패하거나 사업을 포기하기에 이르렀습니다.

Semiconductor Success

반도체 분야에서의 성공

코그넥스는 OEM 공급업체로서 머신비전이 중요한 경쟁력을 제공할 수 있는 시장을 모색하기 시작했습니다. 그 결과 코그넥스는 반도체 및 전자 자본 장비 시장을 발견했습니다.

이 산업에서는 이미 사람이 직접 민감한 반도체 부품들을 취급해야 하는 필요를 제거함으로써 수율 향상, 클린룸 무결성 보장, 그리고 회로 크기 감소를 통한 웨이퍼 집적도 증가 등을 위해서 머신비전이 제공할 수 있는 가치에 대한 공감대가 널리 퍼져 있는 상태였습니다.

수많은 자본 장비 제조업체들이 이미 자체적인 비전 개발 그룹을 운영하고 있었지만  코그넥스가 보유한 머신비전에 대한 집중 및 전문 지식을 통해서 OEM의 자체적인 솔루션 보다도 효과적인 기술을 제공할 수 있었습니다.

코그넥스는 반도체 및 전자 자본 장비 제조업체에 대한 선도적인 머신비전 공급 업체로 성장했으며 이러한 제조업체들은 반도체 칩 및 인쇄 회로 기판 제작을 위한 여러 장비들에 코그넥스 비전 기술을 통합했습니다.

1990년 대에 코그넥스에서는 이러한 고객들과 함께 머신비전 대응 제조업의 한계를 한층 넓혔습니다.  코그넥스는 반도체 및 전자 부문 고객들이 가지고 있었던 높은 속도와 성능에 대한 요구를 충족시키기 위해서 보다 강력한 비전 알고리듬을 개발했으며 코그넥스의 협력을 바탕으로 비전 기술은 점차 더 많은 생산 공정 단계들에 적용되기 시작했습니다.  

현재 머신비전은 반도체 생산 단계의 거의 모든 공정에서 핵심적인 역할을 담당하고 있으며 이러한 애플리케이션 중 대부분은 코그넥스의 엔지니어들이 개발했습니다.  2005년, 코그넥스의 설립자인 Robert J. Shillman 박사, Bill Silver, Marilyn Matz는 반도체 생산에 대한 중요한 기술적인 공로를 인정 받아 국제 반도체 제조업체 협회(SEMI)에서 수여하는 2005 SEMI 어워드를 수상하게 되었습니다.

NASDAQ

코그넥스, 시장 리더로 발전

이 사건은 코그넥스가 추구해 온 OEM 중심 전략이 유효했음을 인정 받은 계기라고 할 수 있습니다. 1987년 초에 이 회사는 최초로 흑자 전환한 바 있습니다. 코그넥스는 1989에 주당 1.38 달러로 NASDAQ 거래소에서 기업 공개를 실시했습니다. 1년 만에 이 회사의 주가는 세 배로 성장했습니다.

코그넥스는 이 기간 동안 국제적인 확장을 통한 사업 성장에 착수했습니다.

1989년 코그넥스는 독일 뮌헨에 최초의 해외 사무소를 개설했습니다.  1990년에는 도쿄에 자회사인 Cognex KK를 설립해서 일본에서의 대형 반도체 및 전자 자본 장비 제조업체들과의 사업 성장에 대비했습니다.  현재, 코그넥스는 북미 지역, 유럽, 아시아에서 전세계 고객들에게 서비스를 제공하고 있으며 수 백 여 곳의 유통업체를 통해 코그넥스 제품을 전세계 곳곳에 공급하고 있습니다.

1995년에는 반도체 산업용 웨이퍼 식별 장비를 생산하는 미국의 Acumen을 인수함으로써 최초의 인수를 성공시켰으며 그 이후 수많은 인수 활동이 이루어 졌습니다. 기업 인수 활동은 코그넥스의 성장에서 중요한 역할을 담당해 왔으며 머신비전에 대한 새로운 시장 진입이 가능했습니다.

Shipments

머신비전 시장의 확대

1990년대 중반, 코그넥스는 초창기, 유혈이 낭자했던 최종 사용자 시장으로 다시 관심을 기울이기 시작했습니다.  코그넥스는 관련 기술에 대한 훈련이 거의 또는 전혀 안된 공장 현장 기술자가 쉽게 사용할 수 있는 새로운 비전 제품 개발에 집중하기 시작했습니다.

1994년 회사는 최종 사용자 고객을 염두에 두고 설계한 PC 기반의 비전 시스템인 Checkpoint®를 출시했습니다.

2000년에 코그넥스는 카메라, 프로세서, 비전 소프트웨어를 휴대 전화 크기의 컴팩트한 단일 유니트에 집적 시킨 In-Sight® 출시를 통해 커다란 발전을 달성했습니다.  In-Sight는 공장 현장 기술자들이 일반적인 비즈니스 스프레드시트 프로그램과 유사하게 간단한 “드래그 앤 드롭” 인터페이스를 이용해서 비전 애플리케이션을 구성할 수 있도록 함으로써 사용상의 용이함을 크게 개선했습니다.

이 기간 동안 존재유무 검출과 같은 애플리케이션을 위한 광전자 소자와 경쟁하기 위해 설계된 매우 간단한 단일 용도의 Checker®를 출시했습니다. 2004년에는 코그넥스 최초의 휴대형 인식용 비전 제품으로 DataMan이라는 ID 코드 리더기를 개발했습니다. 이 신제품은 ID 애플리케이션용으로 설계되었던 코그넥스 최초의 비전시스템 이름을 따서 DataMan으로 이름이 지어졌습니다.

기능과 사용성 상에서 달성한 이러한 중요한 발전들은 머신비전 시스템의 구현 비용의 감소와 함께 결합되어 일반적인 제조업 전반에 머신비전의 보급이 활성화되기에 이르렀습니다.

반도체 제조 분야가 여전히 코그넥스 비전 기술의 중요한 시장으로 남아 있지만 현재 이 회사는 제약, 자동차, 보건, 패키지, 항공 우주, 소비자 제품 생산 등과 같은 일반적인 생산 애플리케이션에서의 매출이 상당 부분을 차지하게 되었습니다.

Shillman Early Product
DataMan 
 

21 세기 비전

오늘 날의 비전 시스템은 1980년대 초반 최초의 DataMan 시스템이 개발된 이후 먼 길을 달려 왔습니다.  코그넥스 고객이 이용 가능한 기능과 사용자 중심적인 설계는 30년 간에 축적한 새로운 비전 기술 개발과 가장 어려운 비전 애플리케이션 산업의 문제들을 통해 쌓아 온 실전 경험의 결과라고 할 수 있습니다.

현재 코그넥스는 “비전 전문가” 회사로서의 초점을 유지하고 있습니다.  또한 지속적으로 산업용 머신비전의 성능을 개선하기 위한 새로운 방법들을 모색하는 동시에 교통(차로 이탈 경고 시스템) 및 건물 보안(보안 출입문, 관문 감시) 등 비전 기술이 경쟁력을 제공할 수 있는 새로운 시장을 탐색하고 있습니다.