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La tecnología de lectura de códigos de barras basada en imágenes automatiza el proceso de devolución de DVDs

Netflix using cognex dataman for DVD return inspections

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Uno de los procesos más costosos en Netflix era el manejo de las devoluciones de DVDs. Se empleaba una gran cantidad de recursos para abrir manualmente los sobres, sacar los discos de las fundas, comparar los títulos del DVD con los de la funda, revisar que los discos no tengan defectos físicos, limpiarlos y escanearlos para cargarlos al sistema. Para mejorar la calidad de producción y reducir los costos de mano de obra, Netflix pidió a varias de las compañías de automatización líderes en el mundo que propusieran soluciones para el proceso de devoluciones de los clientes. Se invitaron a siete compañías a ofertar, dos de las cuales fueron seleccionadas para desarrollar y construir un prototipo; compitieron de manera directa en una prueba de rendimiento de cuatro semanas que tuvo lugar en California.

Bronway Automation, proveedor de soluciones automatizadas de Cunty Wicklow, Irlanda, fue una de las dos compañías seleccionadas para construir un prototipo para la prueba. Diseñaron, desarrrollaron e instalaron su prototipo ARRM3600 (Máquina de devolución de alquileres automatizada) en el centro de distribución de Netflix de California. Tras un intensivo período de prueba que se llevó a cabo en un entorno de producción real, Bronway logró resultados de rendimiento superior y se les otorgó el contrato para fabricar 180 unidades de producción.
Las unidades del ARRM3600 se enviaron directamente a los 42 centros de distribución de Netflix en todo EE. UU. El cronograma de envío e instalación era un cronograma desafiante dado que se habían comprometido a entregar seis máquinas por semana, cada una de ellas con más de 6,500 componentes que debían ser rigurosamente testeados y validados antes de la instalación. A pesar de este cronograma ajustado, todas las instalaciones se completaron a tiempo. Bronway completó todo el programa de fabricación sin perderse ni una fecha de lanzamiento de Netflix.

Vision Technology hace la diferencia

Para llevar a cabo las inspecciones y verificaciones necesarias durante el proceso de devolución de alquileres, la unidad ARRM utiliza Lectores avanzados de códigos de barras DataMan® de Cognex para leer los códigos de barras de los sobres, las fundas y los discos de DVD, que luego Bronway ARRM transmite a un servidor central para garantizar una total trazabilidad durante todo el proceso. Cada unidad ARRM cuenta con nueve lectores de códigos DataMan 100 colocados en varias estaciones para realizar tareas de lectura e inspección de códigos de barras a una velocidad de 3,600 sobres por hora.

James Frost, gerente general de Bronway Automation comentó: “Se eligió a Cognex y al lector de códigos de barras DataMan porque ofrecen una solución con una única visión que puede leer el código de barras del centro de discos de Netflix en cualquier orientación radial y porque se pueden leer códigos de barras para determinar la orientación de las fundas de Netflix. Ningún otro proveedor pudo ofrecer una única unidad capaz de satisfacer ambos requisitos. Luego de las discusiones sobre el contrato con Cognex acerca de las 1,620 unidades de DataMan requeridas, concluimos que el DataMan era la elección correcta para Bronoway, tanto desde el punto de vista técnico como comercial”.

El proceso de devolución de alquileres

Al comienzo del proceso de devolución, los sobres de Netflix se cargan al primero de los dos soportes giratorios. Cada sobre se coloca sobre un nido y luego se gira bajo la segunda estación, donde se verifica su espesor (ningún disco, un solo disco, dos discos). Para un solo disco, se coloca un DataMan encima del cuadrante para leer un código de barras en el exterior del sobre si el sobre está orientado hacia arriba. Un segundo DataMan, colocado debajo del cuadrante, lee el código si el sobre está orientado hacia abajo.

El siguiente paso es cortar el sobre para abrirlo, que luego pasa a la siguiente estación. En esta, se le quita la solapa suelta antes de llevarlo a la siguiente etapa. Una vez que se extrajo la funda, el DataMan identifica la posición del código de barras para determinar la orientación de la funda y así extraer el disco de esta. Como la funda puede estar en cualquiera de las ocho orientaciones (cuatro orientaciones si está boca arriba, cuatro orientaciones si está boca abajo), se usan cuatro DataMan (dos en la parte superior y dos en la parte inferior) en esta estación para leer el código de barras y determinar su orientación. Cuando se detecta el código de barras, se reportan los datos y la ubicación al ARRM. De esta manera, se logra determinar la orientación de la funda, y esto permite manipularla más adelante en el proceso con solo reposicionar la abertura de la funda hacia afuera para poder extraer el disco.

Cada DVD Netflix tiene una etiqueta de código de barras en forma de doughnut colocada alredor del hoyo central del lado donde están las ilustraciones del disco. Esta se denomina etiqueta de anillo del centro. Una vez que el disco se extrajo de la funda, debe escanearse el código de barras. El disco puede estar solo en dos orientaciones en esta estación: hacia arriba o hacia abajo. Aquí hay dos lectores de códigos de barras DataMan (uno arriba y otro abajo) para leer el código en la etiqueta de anillo del centro. La orientación del código de barras del anillo del centro no está fija en una orientación específica; la cámara debe leerla cualquiera sea su posición. La orientación del disco está determinada por el DataMan que regresa un resultado de código de barras. De ser necesario, el disco se orienta nuevamente para limpiarlo y escanear la superficie. Una vez que los discos pasaron la inspección del escaneo de la superficie, se reinsertan en la funda original.

El noveno DataMan escanea el código de barras en cada funda antes de que el ARRM3600 asigne su envío a una ubicación específica para seguir procesándolo.

Además de proporcionar las unidades ARRM, Bronway organizó un programa de capacitación integral con los operadores, técnicos e ingenieros de Netflix en todo EE. UU.

Paul Johnson, director de soporte de operaciones de Netflix Inc. declara: “Desde su lanzamiento, este proyecto ha superado nuestras expectativas en todas las áreas. Contar con la automatización necesaria para verificar que el disco correcto está en la funda correcta ha tenido un efecto mensurable en la satisfacción de nuestros clientes. La confiabilidad del DataMan es excelente, y aunque hayamos tenido un pequeño problema con los lectores de códigos de barras (cuyo origen resultó ser un problema en un concentrador USB), la velocidad con la cual Cognex envió a un ingeniero para trabajar junto con Bronway y resolver rápidamente el problema en la planta realmente me impresionó”.

John Voris, exvicepresidente de Ingeniería de Operaciones de Netflix Inc., ve a este proyecto como “el proyecto más desafiante, por mucho, de todos los proyectos en los que me he involucrado, y han hecho un gran trabajo en lograr todas nuestras metas y el rendimiento que estábamos buscando”.

Andy Rendich, exdirector principal de Operaciones y Servicios de Netflix Inc., declara: “Con Bronway uno obtiene un gran diseño, una gran asociación y una gran automatización”.

Martin O’Malley, director general de Bronway, considera que la elección de la tecnología de lectura de códigos de barras de Cognex fue “crítica para el éxito global del proyecto. Se puso mucha atención y mucho cuidado en la investigación de proveedores de visión disponibles, en sus sistemas de visión y en su competencia técnica para brindar soporte a un proyecto de esta magnitud y complejidad técnica. Cognex fue elegida como proveedor por todas estas razones, y nuestra confianza en que cumplirían sus compromisos fue completamente reafirmada cuando surgieron dificultades técnicas. Cognex demostró su compromiso en encontrar una solución al trabajar de la mano con los ingenieros de Bronway (en la planta de California) para entender por completo el problema y diseñar luego una nueva versión del software para los lectores de códigos de barras DataMan, que funcionó sin problemas en adelante. Cognex demostró ser un gran aliado de Bronway, y yo no dudaría en trabajar con ellos nuevamente en futuros proyectos”.

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